Una nueva terapia génica experimental logra liberar a los bebés

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CBN. Una terapia génica experimental ha restaurado el funcionamiento del sistema inmunitario de siete niños pequeños con un trastorno grave que los habría condenado a una vida de aislamiento para evitar infecciones potencialmente mortales. Ahora están con la familia en casa y se espera que un octavo niño sea dado de alta del hospital a fines de esta semana.

Los niños tienen mutaciones en un gen que es crucial para el desarrollo del sistema inmunológico, causando un trastorno llamado inmunodeficiencia combinada grave ligada al X (SCID-X1). El tratamiento de terapia génica reemplaza al gen mutado, llamado IL2RG, con una copia corregida. La SCID-X1 y los trastornos relacionados a veces se denominan enfermedades del “niño burbuja” debido a los recintos plásticos que alguna vez se usaron para proteger a los niños afectados de una posible infección. Para ellos, incluso un resfriado común puede ser fatal.

Pero siete de los bebés en el estudio1, que se publicó ayer 17 de abril en el New England Journal of Medicine, ahora tienen sistemas inmunitarios que pueden protegerlos contra enfermedades comunes de la infancia. “Ahora todos son niños pequeños, exploran la vida y asisten a guarderías”, dice Ewelina Mamcarz, doctora del Hospital de Investigación para Niños St. Jude en Memphis, Tennessee, y autora principal del estudio.

El mejor tratamiento disponible actualmente para SCID-X1, que afecta predominantemente a los niños, es un trasplante de médula ósea de un donante hermano compatible. Pero esa opción es posible para menos del 20% de los niños con el trastorno. Los investigadores han intentado durante casi 20 años desarrollar una forma de entregar una copia funcional del gen mutado a los niños afectados que no pueden recibir un trasplante de este tipo.

Esos esfuerzos obtuvieron resultados mixtos: los primeros ensayos mejoraron parcialmente las respuestas inmunitarias, pero causaron leucemia en algunos pacientes. En un esfuerzo de seguimiento en 2014, los mismos investigadores alteraron un virus que habían estado usando para trasladar copias funcionales del gen IL2RG a las células. Todavía produjo solo una mejora parcial en la inmunidad, pero ninguno de los niños que fueron tratados desarrolló leucemia.

¿Una cura duradera?

Para el último ensayo, Mamcarz y sus colegas usaron otro virus, esta vez un pariente discapacitado del VIH. Este virus es más adepto que los que los investigadores utilizaron anteriormente para insertar genes en células que no se están dividiendo activamente, lo que lo hace más adecuado para el uso en las células madre que se dividen lentamente y son responsables de generar células inmunitarias.

El equipo también trató a los niños con una dosis baja de quimioterapia antes del tratamiento. Ese enfoque también se utiliza en otra terapia génica para una enfermedad relacionada llamada ADA-SCID. Esa terapia fue aprobada por la Agencia Europea del Medicamento en 2016.

Los niños tratados por SCID-X1 no han mostrado signos de leucemia hasta dos años después de su tratamiento. Aunque algunos casos de leucemia aparecieron después de dos años en estudios previos, Fischer afirma que los investigadores han estado utilizando este sistema viral para otros ensayos de terapia génica durante una década sin ningún signo de leucemia.

Y los niños en el ensayo SCID-X1 están produciendo los componentes adecuados de un sistema inmunológico saludable, incluidas las células T, las células B y las células asesinas naturales. “Esta es una muy buena contribución en la investigación”, indica Alain Fischer en el Colegio de Francia en París, quien desarrolló algunas de las primeras terapias genéticas experimentales utilizadas para tratar SCID-X1.

Los resultados son prometedores, pero los investigadores deberán continuar monitoreando a los niños para asegurarse de que las capacidades inmunitarias que desarrollaron después del tratamiento permanezcan estables, dice Marina Cavazzana, quien también está trabajando en terapias genéticas para SCID-X1 en el Hospital Necker para Enfermos de París.

“Desde un punto de vista fisiológico y desde el punto de vista de la calidad de vida, esto es una cura”, dice James Downing, presidente de St. Jude Children. “¿Será una cura duradera? Sólo el tiempo lo dirá.”

The other authors are Sheng Zhou, Timothy Lockey, Hossam Abdelsamed, Shane Cross, Guolian Kang, Zhijun Ma, Jose Condori, Jola Dowdy, Brandon Triplett, Chen Li, Gabriela Maron, Xing Tang, William Janssen, Byoung Ryu, Mitchell Weiss, Benjamin Youngblood and Michael Meagher, all of St. Jude; Juan Carlos Aldave Becerra of Hospital Nacional Edgardo Rebagliati Martins, Peru; Joseph Church, Children’s Hospital Los Angeles; Elif Dokmeci, University of New Mexico; James Love, University of Oklahoma Health Sciences Center, Tulsa; Ana Carolina da Matta Ain, University of Taubaté, Brazil; Hedi van der Watt, Copperfield Childcare, Claremont, South Africa; Suk See De Ravin and Harry Malech, both of the National Institute of Allergy and Infectious Diseases; and Janel Long-Boyle and Jennifer Puck of UCSF.

The research was funded in part by the California Institute of Regenerative Medicine (CLIN2-09504); grants (HL053749, AI00988, AI082973, CA21765) from the National Institutes of Health; the Assisi Foundation of Memphis; and ALSAC, the fundraising and awareness organization of St. Jude.

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